L’histoire improbable du dentiste qui a inventé la barbe à papa

Un vendeur roulant de la barbe à papa dans une machine à barbe à papa.

Crédit d’image : Sappasit / Shutterstock.com

La barbe à papa est sans aucun doute un favori des fêtes foraines, adorée par les amateurs de cirque et les fêtards des parcs à thème du monde entier. Mais qui a eu le premier l’idée ingénieuse de transformer le sucre en un nuage lumineux et collant ?

Eh bien, les gens mangent du sucre filé depuis des siècles, le font fondre et le façonnent en brins et en nids pas tout à fait différents de la barbe à papa. Mais ce n’est que lorsque William J. Morrison et John C. Wharton ont créé la première machine à « fil de fée » en 1897 que la friandise sucrée est devenue accessible aux masses.

Le duo improbable, composé d’un dentiste et d’un confiseur, a breveté un appareil capable de jeter des brins de sucre plus rapidement et plus facilement que jamais. En quelques décennies, la barbe à papa était appréciée dans le monde entier.

Voici l’histoire de la barbe à papa.

Les origines du sucre filé

Bien avant l’arrivée de la barbe à papa fabriquée à la machine, il y avait du sucre filé. Dans l’Italie du XVe siècle, par exemple, les chefs sont connus pour avoir fait fondre d’énormes casseroles de sucre, puis les avoir fait tourner en utilisant une méthode impliquant une fourchette pour en faire passer des brins sur un manche à balai. Ce processus a créé des brindilles croquantes et des nids de sucre pas trop différents de la barbe à papa que nous mangeons aujourd’hui.

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Compte tenu du coût du sucre au début de l’Europe moderne, le sucre filé n’était en aucun cas un régal populaire : c’était une réserve de la famille royale et des ultra-riches. Henri III de France était sans doute conscient de ce fait lorsque, lors d’un voyage à Venise, on lui présenta un plateau de plus de 1 000 sucres filés différents.

Gros plan d’un homme chinois faisant des bonbons de barbe de dragon traditionnels faits à la main dans la ville d’Anchang, en Chine.

Crédit d’image : Teow Cek Chuan / Shutterstock.com

La barbe à papa ressemble également à d’autres friandises du monde entier. Par exemple, les «bonbons à la barbe du dragon», qui sont essentiellement des vermicelles de sucre, sont consommés en Chine depuis des siècles. Il existe également des plats similaires, comme le plat turc pişmaniye.

Pourtant, ces précurseurs de la barbe à papa moderne présentent de légères différences – dans la forme, la texture et les ingrédients – par rapport au favori des fêtes foraines. Ils sont également plus laborieux à produire que la barbe à papa fabriquée à la machine. Et c’est là que William J. Morrison entre dans l’histoire.

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Guillaume Morrisson

Morrison a obtenu son diplôme de dentiste dans le Tennessee en 1890, mais plutôt que d’éviter le sucre, compte tenu de sa profession, il a commencé à explorer des moyens de fabriquer du sucre filé en peu de temps.

Après quelques recherches, Morrison a demandé l’aide d’un confiseur du Tennessee, John C. Wharton, pour fabriquer un prototype de machine à barbe à papa.

En 1897, le duo improbable du dentiste et de la confiserie a terminé sa première machine à barbe à papa fonctionnelle. Il fonctionnait en faisant fondre des cristaux de sucre dans un bol central, en forçant le sucre liquide à travers un tamis métallique à l’aide d’air comprimé, puis en faisant tourner les brins de sucre liquide à refroidissement rapide dans un nid à l’aide d’un tambour rotatif. Morrison et Wharton ont breveté leur machine peu de temps après.

L’engouement pour le « fil féerique »

Une vue aérienne de l’exposition universelle de St Louis de 1904, où William Morrison et John C. Wharton ont d’abord commercialisé en masse leur « fil de fée ».

Crédit d’image : Musée d’histoire du Missouri via Wikimedia Commons / Domaine public

Avec leur machine à barbe à papa conçue et brevetée, tout ce dont Morrison et Wharton avaient besoin était de se constituer une clientèle. Ils l’ont trouvé en 1904, à l’exposition universelle de Saint-Louis.

Le duo a vendu son produit, qu’il a nommé « fil de fée », aux foules de visiteurs de l’exposition à 25 cents la boîte. Ce fut un succès retentissant et ils ont finalement vendu plus de 60 000 portions. C’est ainsi qu’a commencé le début de l’engouement pour le « fil dentaire équitable » en Amérique.

Des décennies plus tard, en 1940, Gold Metal Products Co. a développé une nouvelle machine à barbe à papa capable de pomper les nuages ​​duveteux encore plus rapidement que le modèle de Morrison et Wharton.

Un régal mondial

Quelque part en cours de route, le « fil de fée » est devenu populairement connu sous le nom de « barbe à papa » en Amérique, mais les Australiens ont toujours tendance à l’appeler « fil de fée ». La Grande-Bretagne et la Nouvelle-Zélande, quant à elles, se rencontrent à mi-chemin et utilisent généralement le terme «barbe à papa».

D’autres nations ont été plus créatives avec leur terminologie. Comme « barbe à papa », le mot afrikaans pour la friandise, fantasmagorique, est assez fantastique et se traduit essentiellement par « souffle fantôme ». Mais le nom français de la barbe à papa, la barbe à papaest décidément moins magique, se traduisant par « la barbe de papa ».

Un couple mangeant de la barbe à papa dans un parc d’attractions à Coney Island, New York, dans les années 1970.

Crédit d’image : ClassicStock / Alamy Banque d’images

En fin de compte, les nombreux noms différents pour la barbe à papa utilisés dans le monde ne sont qu’un témoignage de la popularité mondiale de cet aliment.

Avant l’invention de Morrison et Wharton, le sucre filé était une réserve des riches et une friandise qui prenait du temps à faire. Mais leur dispositif ingénieux a fait de la barbe à papa un incontournable des fêtes foraines, des parcs à thème et des cirques du monde entier.

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